苹果或收购眼球追踪设备制造商巨头 抢滩增强现实

2017-06-28 11:30 VR/AR 来源:创头条 查看原文

6月27日,有外媒报道称,苹果公司已经悄然收购了一家德国的眼球追踪眼镜厂商SensoMotoric Instruments(以下简称SMI)。该企业主要开发用于VR头盔、AR眼镜的视觉追踪技术。该举动再次引发猜测:苹果或将研发并生产AR眼镜。

苹果或收购德国眼球追踪设备制造商

目前苹果官方并未承认这次收购。但在一份围绕该次收购的回应中,苹果公司新闻发言人表示,苹果有时会收购规模较小的科技公司,而苹果通常不会讨论相关的收购目的或计划。

尽管苹果公司未予以正面承认,但其对AR领域的热情已是公认的事实。此前在接受采访时,苹果公司CEO蒂姆·库克将基于增强现实技术的想法比作智能手机,“我认为增强现实跟智能手机一样是一个非常棒的想法。”在库克看来,增强现实是一个核心技术,可以做的事情很多。

不过,短期来看,增强现实需要解决的问题同样很多。“AR眼镜目前整体市场都不太成熟,甚至四五年内都不会特别成熟,”赛迪顾问高级分析师鹿文亮向记者直言,“技术方面,目前AR眼镜的几个关键技术虽然可以实现,但用户体验并不能让人满意,此外隐私层面的问题也有待解决。总体而言,现在的AR眼镜市场还并不成熟。”

收购SMI

种种迹象表明,苹果公司或已收购眼球追踪技术公司SMI,这也将成为苹果公司布局AR领域的新一枚棋子。

近日,SMI向德国公司注册机构提交了多份文件,概述了新公司章程。文件显示,Vineyard Capital集团收购了SMI的所有股份,SMI总裁埃伯哈德·施密特已被Vineyard Capital集团代表阿里·萨因所取代。

所谓Vineyard Capital集团,是位于特拉华州的一家空壳公司。今年5月2日,苹果企业法律部门副总裁吉恩·莱沃夫曾代表该集团,委托德国律所Hiking Kühn Lüer Wojtek负责集团收购SMI全部相关业务的事宜。在SMI向德国公司注册机构提交的文件中,同样拥有吉恩·莱沃夫的签名,且签字地点为苹果公司所在地加州库比蒂诺。

资料显示,成立于1991年的SMI,在眼球追踪领域已进行了26年的研究。根据SMI官网资料,目前其主要业务集中在眼部追踪技术的软硬件上,应用范围包括VR和AR、汽车驾驶、临床研究等多个领域。目前,SMI推出的眼球追踪眼镜能够以120Hz的频率追踪并记录眼镜佩带者的实时影像,以此减少输入延迟及运动误差。此外,SMI还为VR产品如Oculus Rifs提供眼球追踪技术解决方案。

值得注意的是,2016年10月,谷歌同样收购眼球追踪技术创业公司Eyefluence,前者与SMI是眼球追踪技术领域内最大的两个竞争对手。Eyefluence的联合创始人Jim Marggraff和David Stiehr曾在采访中解释相关技术称,该技术能够通过眼部扫描仪及眼球追踪硬件的结合,来实现不易导致眼睛疲劳的眼控操作;还能够通过用户瞳孔收放程度来追踪用户视线,将用户表达情感与参与程度的数据应用在广告、时装、零售等不同领域,实现更智能的消费体验。

而此番苹果公司在眼球追踪技术的布局,亦凸显出眼球追踪技术在AR领域的重要性。Oculus创始人帕尔默·卢克曾表示,眼部追踪技术将成为虚拟现实技术“最关键的构成部分”。它不仅能实现注视点渲染技术,还能够用来创造一种深度传感,以创作出更好的用户界面,从而汇总人类脑部数据,并运用数据整合处理达到分析的真正客观化。

AR眼镜风口来临?

苹果对AR的热情已不是一朝一夕,关于Apple Glass的相关传闻也甚嚣尘上。

作为今年WWDC大会的一大亮点,苹果公司宣布新iOS11系统中将囊括ARkit套件。所谓ARkit是指一个全新的增强现实技术框架,能够帮助开发者利用iOS设备创建匹配自身应用的增强现实体验。在WWDC大会前夕,有外媒曝出苹果AR眼镜Apple Glass的相关传闻,据称该款眼镜将有男女两种尺寸,显示屏置于右眼,续航能力为一天时间,或将在2018年或2019年发布。

在此之前,苹果还收购了众多VR/AR公司,包括AR软件公司Metaio、3D传感器公司Primesense、面部测绘公司Faceshift、3D动作追踪公司FlyBy Media等。

除苹果之外,其他科技巨头今年在AR领域也动作频频。近日,谷歌升级了谷歌眼镜的固件和配套应用,这是谷歌眼镜推出三年来的首次更新。此外,亦有消息人士称,Snap在研发其第2代Spectacles,且很可能会加载AR功能。

企业纷纷发力与市场增长预期不无相关。根据IDC今年3月的评估报告显示,未来四年增强现实(AR)的市场规模将会是虚拟现实(VR)的两倍。报告中预测,在2021年AR和VR设备的总发货量有望超过9940万台,而目前AR和VR设备总发货量为1010万台。

“未来6到18个月,虚拟现实市场将受到进一步推动。”IDC移动设备追踪服务高级分析师杰特什·乌布拉尼就此表示,“PC厂商和微软将推出可以连接PC的头显,而高端的独立虚拟现实头显也在进入市场。”他指出,更低的价格,以及对PC硬件要求的下降将使虚拟现实设备进一步普及。

不过,目前AR市场存在的问题亦难以忽视。“我们认为AR眼镜整体市场不够成熟,近几年内都不太能够发展得起来,”鹿文亮向记者直言,“技术方面,AR眼镜的续航能力、计算能力、存储能力和网络能力等关键技术并不让人特别满意,即便苹果短期内推出相关产品,也无法突破技术上的瓶颈。”

此外,鹿文亮指出,AR眼镜的隐私问题短期内也难以得到解决。“谷歌眼镜之所以不被普及的另一个原因就是个人隐私问题,在一些私人场景内,谷歌眼镜的拍照、录像等功能可能会侵犯到个人隐私。”鹿文亮坦言,“即便技术问题在2020年可以解决,隐私问题也很难解决。”

因此,在鹿文亮看来,AR眼镜短期内更可能在工业、教育等特定行业内普及,主要以to B场景为主,而非更多人所期待的个人消费领域。“如果作为to B类的专项工具,可以更容易地克服隐私、技术方面带来的困惑。苹果公司如果想推出to C领域技术较好的AR眼镜,可能需要5年左右的时间。”

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