Facebook软了很多年,扎克伯格要通过这计划“硬起来”,投入数亿美元!

2017-08-05 11:15 VR/AR 来源:创头条 查看原文

今年4月,Facebook的F8开发者大会如期举行。第一天,诸多内容乏味可陈。并不是说Facebook没有创新,只是其发布的内容都已经在业内人士的预测之内。这种感觉,就好像是在被剧透的前提下看着《权利的游戏》——“你看吧,我就知道会是这个”。

第二天,一头利落的短发,穿着黑夹克和白裤子的Regina Dugan走上了舞台,她说:我们正在研究脑波打字以及皮肤听觉。这一刻,猎云君才真正看到,Facebook这个科技巨头拥有的创新精神。也是在那一刻,才有许多人真正意识到,Facebook不只是一个软件公司;同时,它在很早之前,就已经开始布局硬件领域了,站在舞台上的Regina Dugan就是其神秘的硬件部门Building 8的主管。

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图:Regina Dugan在2017 Facebook F8开发者大会现场

2009年,Regina Dugan成为了美国国防高级研究计划局有史以来的第一位女局长;3年后,她弃政从商,加盟了摩托罗拉移动,出任创新科技项目负责人。之后,该公司被谷歌收购,连带的还有Dugan以及她所在的这个科技创新团队。

时间线拨到2016年的某一天,Facebook的扎克伯格找上了Dugan。他说,自己准备鼓捣一个硬件团队,问Dugan有没有兴趣加盟。4月14日,一个吉利的日子,小扎正式在自己的脸书主页上宣布:Dugan将在 Facebook新建的硬件研究室Building 8担任主管;此外,Facebook将在未来的几年为该研究室投入数百人力以及数亿美元。

小扎是这么说的,同时他也这么做了。

根据外媒曝光的信息来看,Building 8将会研发、销售数百万件消费者硬件设备。当然,Building 8也不是什么硬件都做,所以指望有一天能用上黑科技整容或者是减肥的同学可以先清醒一下。此外,Building 8的技术项目将会分解给各个Mini-CEO来负责。他们还会有一个时间限制,用来证明这个创业是否能够真正走入市场,为公司盈利。

在F8大会上,我们能够大概窥见,Building 8的研究领域专注在AR/VR、以及大脑扫描技术;除此之外,还有摄像技术以及飞行设备。不过,最近新的部分数据显示,Facebook似乎也有入局智能音箱以及移动手机领域的打算。

小扎Building 8对于“开脑洞”的执着

今年年初,外媒就曾报道Building 8 正在进行一个由神经科学家负责的脑机扫描技术项目,该项目主要是用于开发由大脑控制的假肢。简单来说,就是只要大脑健康完好,那么即使四肢有损伤,通过这项技术也能操作自如。因此,这个项目很有可能会应用到医疗方面。

虽然,我们并没有等到关于这项技术的最新消息,不过我们在今年的F8大会上,看到了另一个关于脑机交互的项目,也就是上文提到的脑波打字。Facebook将其称为“脑机语音文本界面”,即是在用户无需讲话或手动输入的情况下,把用户大脑中的想法直接展示在计算机屏幕中。未来几年,这家科技巨头希望能让可用户实现每分钟自动输入100个单词,据说是现阶段人们在手机上打字速度的4到5倍。

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虽然并不是所谓的假肢操控,不过这项脑波打字技术一样能够对残障人士有所帮助,比如听力障碍或者是说话困难的用户。只是,猎云君好奇的是,虽然能够将意识转化为文字,但是会以什么方式呈现呢。英文,那如果用户本身不会说英文呢;如果是其他语言,那如果用户本身根本没学习过系统性的语言呢?

无论如何,Building 8的“开脑洞”这项技术要实现的话,也没那么简单。Dugan自己也提到了,这项技术在2018年可能才会初见端倪。

AR/VR,理所当然的入局者

谈到硬件,Facebook在2014年就收购了“VR三巨头之一”的Oculus。其这一举动,也被看成了是在为未来提前铺路的手段。并且,在前一年的F8大会上,小扎就已经宣布:Facebook的未来是硬件生产制造商。因此,Building 8的出现,可以说是Facebook理所当然的发展趋势之一。

在成立了Building 8的同一年,Facebook 宣布要收购硅谷的一家名为Nascent Objects的创企。原因很简单:这家公司能够生产出帮助加速构建实物硬件原型的工具。

Dugan提到:“想像一下,设计、构建并完成一种硬件产品只需几周,而不是几个月,甚至几年。我们希望,能够像开发软件一样,快速开发出一种硬件产品”。

这一举动,也昭示了Building 8,或者说是Facebook在硬件领域的野心。

在今年的F8大会上,Facebook的确是推出了几款以AR/VR为主的硬件产品,比如,其首款 360 摄像头:Surround 360。正如上文所提到的,360度摄像技术,其实也是Building 8专攻的项目之一。

Surround 360由 17 个摄像头构成,配有基于网络的软件,最高可拍摄 8K 像素视频。Surround 360 还采用软硬件开源设计,让内容创作者能够使用这个相机来制作 360 度内容并进行推送。

另外,基于Oculus的硬件基础,Facebook还推出了许多AR/VR相关的应用和技术,比如VR技术的社交应用—— Facebook Spaces。虽然,Facebook声称这款应用能够脱离VR头显,但是是否真的能够在实际应用上实现独立,还真的很难说。

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图:F8大会现场展示VR内容

根据 Loup Ventures 风投合伙人 Gene Munster 的说法,Facebook 公司和 Building 8 团队的早期努力,表明他们希望认真对待增强现实——这个被认为是下一个前沿技术的行业。

Building 8的上天计划

接着,我们再来聊一聊小扎的无人机项目。

2016年,一家小型无人机创企引起了硅谷大牛们的注意。虽然该企业的无人机产品从未正式发布,但是却掌握了一项十分先进技术——通过在屋里空间自动导航,实现人物追踪。行业注意到了,小扎当然也注意到了。作为一位眼高手快的“闪电侠”,小扎马上就去到那家公司,和其中的一些关键人物聊了聊。

过后不久,该公司的首席科学家Frank Dellaert以及硬件主管Stephen McClure先后加入了Building 8。Dugan为此还特地发了一条博文:“Dellaet 会帮助我们腾飞,他在这里可以大展拳脚”。

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图:Building 8无人机项目负责人Frank Dellaert

在Frank Dellaert 的参与下,Facebook开始尝试制造消费型无人机。他本身就是还是乔治亚理工学院的教授,对四轴无人机尤为感兴趣。不过,对于项目精益求精的小扎,当然不会满足团队里只有一两名精英。于是,数名前GoPro员工陆续加入了Building 8。没错,就是那个做运动相机的GoPro。这家公司其实也涉足了无人机项目,虽然结果不太理想,但是技术肯定也还是有的。

很遗憾,由于Building 8的防泄密机制,我们并不能马上一撇Dellaert的研究成果。他本人表示,所领导的无人机项目将在2018年夏季结束。说不定,在明年的F8大会上,我们能够看到更多与这项技术有关的信息。

Building 8最近在倒腾啥?

亚马逊的Echo火了之后,谷歌推出了Google Home,苹果搞了个Homepod,Facebook也不淡定了。

据外媒消息, Building 8正在计划研发一款智能音箱:配备15 英寸显示,采用 in-cell 技术。不过,与前面几位不同的是,Facebook并没有Alexa 、Siri这一类智能语音助手的加持,所以估计更多地会关注图像显示,而非语音识别。

除了智能音箱之外,Building 8还可能在钻研手机。为什么这么说呢,因为此前就有消息表明,Facebook在16年申报的专利“模块电磁化”,设计到的设备就包含了手机和智能音响。

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总的来说,一个软件公司想要“硬”起来,并非易事。首先,在行业内已经有亚马逊、苹果等公司在瓜分抢占市场,更别提那些早就已经在行业内闯出名堂的企业了。再者,要拼创新、拼黑科技,另外一家巨头可是早就已经摩拳擦掌了,他就是猎云君下面要说到的Google X。

Google X ——黑吃黑,怕过谁?

相比于Facebook 2016年才创建Building 8,谷歌早在2010年就设立了这个Google X。先不说其他的,有几个从Google X发迹项目,相信大家也早有耳闻:没什么用的谷歌眼镜、和Uber生死虐恋的Waymo,以及飞了几年还是没什么消息的联网气球Loom。

和Facebook的Building 8一样,Google X的很多个项目其实都在实验阶段,也就是“开发中,尚不能商用”。稍微有点起色的,其实是和Uber官司打得天翻地覆的Waymo,其目前已经在美国的一些城市里试运营了。谷歌眼镜,虽然在推出的一瞬间的确是引起了不少的关注,但是由于实用性不强,因此无法在市场上大规模量化生产,甚至被Snap的智能眼镜后来者居上,拍死在了沙滩上。至于联网气球Loom,就更不用说了,几度换帅,数次搁浅。

不过,值得肯定的是,无论是Google X,Building 8都是在公司已经有所成就的情况下,外延出来的“再发展部门”。也就是说,不仅是为了从商业模式转换的角度考虑,更多的是本身所营造出来的对技术创新以及瓶颈突破的一种挑战氛围,这才是更难得的。硅谷是一个鼓励创新的环境,Facebook和谷歌的这系列动作,无疑是其中的象征之一。

对于吃瓜群众来说,黑科技让人期待,让人兴奋。研发黑科技的公司,让人敬佩,让人掏钱剁手心甘情愿。猎云君也无比期待,有一天能够直接用脑波码字,这样就不用再度暴露自己单身多年的手速了。对于Facebook的Building 8以及谷歌的Google X,猎云君也会持续关注。

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