被苹果抛弃后,Imagination作价6.75亿美元卖身,“接盘侠”是谁?

2017-09-25 21:16 VR/AR 来源:创头条 查看原文

9 月 23 日,英国科技行业曾经的佼佼者、GPU 芯片制造商 Imagination 终于结束了其困苦的一年,前来救场的正是 Canyon Bridge——一家有中国背景的私募基金。


今年 3 月份,Imagination 最大的客户苹果公司宣布两年内不再使用它的芯片,并且停止支付专利费。其股价一天之内暴跌超过 7 成,这无疑给 Imagination 宣判了死刑。6 月份,Imagination 董事会宣布,将向一切潜在买家出售公司。


现在,Canyon Bridge 将以每股 182 便士(1.82英镑),总计 5.5 亿英镑(约合 6.75 亿美元)的价格收购 Imagination。该价格比上周五 Imagination Technologies 最新的 129 便士的股价高出了 41% 的溢价。

 

Imagination Technologies近期股价


尽管如此,Imagination 此次仍属于是低价贱卖,相比于苹果“自立门户”开发 GPU 之前 Imagination 280 便士的预期价格,最终的售价已经大打折扣。

 

据总部位于硅谷的收购方 Canyon Bridge 表示,此次收购分为两部分:Imagination 将会以 6500 万美元的价格把负责CPU业务的子公司 MIPS 出售给 Tallwood MIPS 公司(由位于加州的投资公司 Tallwood Venture Capital 持股);其他部门包括最重要的 GPU 部门被 Canyon Bridge 收购。

 

这种将 CPU 和 GPU 部门分拆处理的做法非常很耐人寻味。因为 Imagination 虽然是一家英国公司,但它下属的 MIPS 业务主要在美国运营,总部也设在美国。如果将公司整体打包卖给有有中资背景的机构,势必会引起美国政府的强烈反应,而分拆之后各自出售也可以扫清政治上的诸多障碍,大大增加 Imagination 卖出的成功率。


MIPS 是一家生产嵌入式处理器的公司,也是 CPU 指令集三巨头之一,2000 年左右还能与 X86 架构分庭抗礼。而 MIPS 生产的嵌入式处理器除了被广泛用于汽车和家庭网络设备中的小型处理器中,还曾出现在类似索尼公司的 PlayStation 这样的高端设备上。但是,很明显,现在它的辉煌也已不再。


而Imagination 在出售MIPS 上还是亏大了。2013 年的时候,Imagination 可是以 1 亿美元的价格收购了 MIPS,现在6500万美元的出售价格意味着五年的时间里缩水了 35%。


那么,Imagination——这家曾有实力在全球移动 GPU 市场中占有一席之地的公司,究竟是如何走到今天这一步的?它和苹果之间究竟发生了什么?收购它的 Canyon Bridge 又是什么来头?

 

Imagination 与苹果的“恩怨”

 

在手机和平板计算机的赛场,你追我赶的向来不只有产品生产商,芯片制造商竞争的激烈程度也并不亚于前者。

 

具体到移动 GPU 市场来看,尽管这一赛道上选手众多,高通 (Qualcomm)仍持续在这一市场占据主导地位。2014 年的时候,高通在全球移动 GPU 市场的占有率是 42%。而 Imagination 公司凭借其大客户苹果,GPU 也占有 13% 的份额。



但是时间回到 2012 年的话,Imagination 在移动 GPU 市场的份额是 50.1%。毫无疑问,Imagination 在其巅峰时期甚至比最近几年如日中天的高通还要风光。Imagination 在业内也享有“ARM 第二”的美称,其 PowerVR 系列 GPU 一度是市场宠儿。

 

此外,Imagination 的触角也延伸得非常广,而不是仅仅限于 ARM 阵营,例如说,英特尔的 Atom 处理器使用的就是 PowerVR 系列 GPU 核心。而 Imagination 的授权业务伙伴除了苹果,还有 Intel、MTK、LG、Qualcomm、Sony、三星、海思等等。

 

苹果与 Imagination 的合作长达十年之久,其产品如今也用于 iOS 系统设备,苹果 TV 的 A 级主流芯片,还有 Apple Watch 的 S 级芯片上同样采用了 Imagination 的 PowerVR GPU 技术。

 

与苹果合作后,Imagination 一半以上的营收都来自苹果,而苹果也曾经是 Imagination 的股东成员之一。因此 Imagination 也非常重视苹果这个客户,以至于在一些情况下,为了讨好苹果它不惜将其他的客户置于次要的位置,而将 PowerVR 优先供应给苹果。


Imagination 选择将自己的命运和苹果紧绑在一起。


由于去年苹果 iPhone 表现差强人意,直接造成 Imagination 史上最大规模的 6150 万英镑的亏损,CEO 离职、占公司总数 1/7 的近 200 名的员工丢掉了工作。

 

所以,为什么 Imagination 失去这个大客户后会一蹶不振,原因也非常好理解了。


今年 4 月初,Imagination 在其官网发出声明,表示苹果将在 15 个月到 2 年的时间内停止使用其 GPU 设计,转而采用自己设计的产品。随后,Imagination 股价应声暴跌了近 69%。虽然 Imagination 表示苹果难以绕过其知识产权,但这也于事无补了。

 

苹果放弃与 Imagination 的合作,理由也很简单,因为它真的是一家野心勃勃的公司:苹果正在不断摆脱供货商的零部件产品,更多地实现自给自足。


近年来,苹果在研发自己的半导体技术方面投入了大量资金,尤其侧重于在智能手机上显示图像、视频和游戏的图形处理芯片。在最近推出的 iPhone 8 里,苹果公司首次使用了自己研发的图形处理芯片,这也是苹果第一次抛弃 PowerVR 使用自研 GPU,其性能也暴涨 30%。

 

终止与 Imaginaton 的合作之外,苹果还挖走了 Imagination 大量的研发人员。根据 LinkedIn 的数据显示,有包括 6 位高级研发人员在内的 25 位 Imagination 工程师跳槽去了苹果。其中有前高级设计经理 、硬件工程副总裁、高级软件工程经理等,甚至还包括 Imagination 的首席运营官 John Metcalfe。



于是,元气大伤的 Imagination 开始寻求出售公司的机会。

 

当时,关于哪一家企业会接受这家拥有雄厚技术的公司的猜测也不绝于耳,热门选项包括 Intel、联发科、高通等。这些企业的共同点就是:和 Imagination 整体的业务分布有较高重合度。不过,有分析认为,来自中国的紫光可能会成为最后的收购方,但这个说法也在不久后被紫光官方直接否认。紫光称,公司并未与 Imagination 公司展开过任何性质的谈判。

 

现在看来,当时的猜测也有一部分命中了最终答案:Imagination 的收购方确实有中国背景。


而根据上周五的一份声明披露,Canyon Bridge 管理着大约 15 亿美元的资金,据悉是一家有中国背景的基金,相关资料显示,Canyon Bridge 的出资方包括北京国新基金。


此次收购将对中国产业界带来什么影响?

 

芯片架构中最重要的包含两个部份,首先是 CPU 的内核,目前中国产业界主要还是使用 ARM,这是由于 ARM 架构生态最为完整,且开发最为简便,原本中国也曾考虑自行研发 CPU 内核,但内核最终要还是要有生态的支持。


而 ARM 属于中立核心,客户可随意在其基础上迭加任何需要的部件,自行发展指令集等于要从头创造相关生态,如果要快速打入市场,采用 ARM 还是相对合理的做法。


Imagination 旗下的 MIPS 虽也有不错的生态,但一来相关专利已经被分食殆尽,收购剩余价值有限,二来 MIPS 与美国牵扯较深,硬要买下可能又会重蹈 Lattice 的覆辙,因此此次收购不如就让 MIPS 回归美国。

 

至于最核心的 Imagination GPU 和多媒体 IP 部分,如果收购成功,那么对中国的相关产业发展(尤其是手机,以及电视与数字机顶盒等相关方案供货商)应该可以起带头作用。毕竟,过去 Imagination 的 IP 授权价格一直以来都定价过高,这是直接导致其市占不振的主要原因,若由 Canyon Bridge 主导,一来有机会降低授权费用,二来可能的政策鼓励也将为其大幅拓展占有率创造机会。

 

当然,这么一来就显然就不是 ARM 所乐见的了。毕竟,ARM 除了 CPU 内核授权外,GPU 和多媒体 IP 也是其积极经营的市场领域,而中国更占了 ARM 近半的 GPU IP 出货。Imagination 注入“中国血统”后,对 Imagination 在中国市场的营销肯定有一定帮助。 ARM 在中国的业务发展也将迎来Imagination 的正面挑战。

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