这家英国公司用6年时间造了一架飞艇,只为延续18世纪人类的飞行梦

2016-10-28 15:15 智能硬件 来源:思达派 查看原文

1769年,英国人瓦特针对蒸汽机的改良让其有了用武之地,人们开始放下繁杂的手工劳动,转而投入到机器生产的怀抱。物理和化学在这个时期取得了长足的发展,而“蒸汽时代”的来临,让飞行这个梦想也变得不是那么遥不可及。


继孟格菲兄弟实现载人热气球之后,亨利·吉法尔于1851年打造了首架能够投入实际应用的飞艇。长约44米的“雪茄”,就这么拖着老旧的3马力蒸汽机奔向天空,在飞行了27公里之后,吉法尔成功到达了相邻巴黎的特拉普。


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如果说“齐柏林号”的环球旅行带动了飞艇行业发展,那么1937年坠毁的“兴登堡号”就预示着飞艇时代的结束,自此之后载人飞机逐渐取代了飞艇的地位。


与之相对的是,英国公司“Hybrid Air Vehicles(HAV)”却试图延续人们寄予飞艇的美梦,名为“Airlande 10”的庞然巨物,在耗时6年之后终于腾跃而起,飞向了英国的上空。


长得像“屁股”的非典型飞艇


尽管Airlande 10结合了飞机、汽艇等现代技术,但驱动它飞行的,仍然是几十年前就开始应用的“氦气”。芳纶、碳纤维和聚酯薄膜构成了Airlande 10的气囊,其复合材料的引入也能保证氦气不会泄露,而双橄榄球结构的气囊造型则与印象中的飞艇有所不同。


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奇特的外形设计虽然与“美”字搭不上边,甚至有些像“屁股”,但空气动力学的良好运用让飞行器的性能得到了质的提升。相较于传统飞艇,Airlande 10的升力提高了40%,时速也能够达到150公里左右。值得一提的是,一架中国公司为Airlande 10的发动机提供了核心技术。


“庞然巨物”的称谓自然不是空穴来风,Airlande 10的长宽高分别达到了92米、44米和26米,比AIRBUS A380这个空中霸王还大了20%。除此之外,Airlande 10的承重能力也非常出色,它能够背着10吨重的货品,在4900米的高空中待上3个星期之久。


开发工作并非那么一帆风顺


Airlander 10的原型机,其实是2010年产出军用飞艇HAV 304。得益于美国陆军的拨款,耗资5000万美元的飞艇才没有把独资的HAV拖垮。不过,这个项目最终还是由于军费缩减而遭到了弃置,Airlander 10从2013年开始,就停在贝尔福德郡静静的等待重生。


由于Airlander 10不需要起降跑道,且升降台的搭建也十分方便,非常适合在恶劣环境下运输物资。英国政府随即看中了它的应用潜力,并出资510万美元援助了飞艇项目,前提是HAV答应将Airlander 10改成民用。


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然而,重启项目需求的费用远远不止510万美元,为了弥补200万英镑的空缺,HAV公司只得无奈的发起一个毫无回报的众筹活动,并将希望寄托在人们的“情怀”上。


幸运的是,HAV在150位股东的帮助下顺利拿到了900万英镑,其公司的市场估值也一度达到了500亿美元,Airlander 10在今年8月17日成功完成了试飞。


Airlander 10背后的贡献者


HAV的主要研发人员都参与过国家级的相关项目,也有一部分人主导过军方科技。


迈克·达勒姆(Mike Durham)作为Airlander 10项目的技术总监,同时也是董事会的一员,从事“轻航空器”相关的工作已经超过25年。达勒姆还参与过大名鼎鼎的哈勃望远镜项目以及Harrier飞行器的研制,并持有航空工程学位。


项目主任尼克·奥尔曼(Nick Allman)则是一个编程好手,赢得过美国陆军的相关奖项,而基于Raytheon Aircraft、GKN Aerospace和Raytheon Systems的管理经验,也促成了Airlander 10的出现。


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不太成功的第二次试飞


今年8月24日,Airlander 10在贝德弗德郡尝试第二次升空,在顺利完成了100分钟的飞行任务之后,降落时却遇到了一些麻烦。Airlander 10在头部前倾的情况下缓慢坠落,最终如“时间静止”一般瘫倒在地上。


不过,虽然飞艇驾驶舱出现了一定程度的损毁,但机组和地勤成员并没有出现伤亡,Airlander 10整体保存完整,和汽车的“刮擦”事件程度相当。


这次事件的具体原因还不太明朗,英国航空事故调查局进行了“不派驻员”的象征性调查,也有目击者声称飞艇在降落时挂到了电线杆,因此才会出现失衡的现象,但HAV随后出面表示这个消息并不属实。


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HAV总监克里斯·丹尼尔对Airlander 10似乎充满了信心,认为它们的产品解决了天气干扰和有效载荷的问题,此前在接受“卫报”的采访时表示:


我们面临的最大挑战是要告诉世界它是多么的安全。


而投资人布鲁斯·迪金森也认为人们不应该轻视这项颇具潜力的技术。


第二次试飞失败狠狠打了克里斯·丹尼尔的脸,尽管造成的负面影响不大,但HAV仍需全面考虑 Airlander 10的安全性,否则只会重演“兴登堡事件”的惨剧。


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现代科幻文化中有两种截然不同的风格,一种是基于维多利亚时期的“蒸汽朋克风格”,而另一种是未来主义的“赛博朋克风格”。赛博朋克的世界往往寄予了作者对于科技发展的反思,奠定了一种反乌托邦基调。相比之下,蒸汽朋克则体现了科技在人类发展时期的积极意义。


充满浪漫主义色彩的“飞艇”,也是蒸汽朋克作品中的常客。尽管飞艇的时代早已逝去,且Airlander 10的试飞不太成功,但它仍然具有一定的商业潜力,较轻的重量、较低的耗能成本是其胜任特殊运输任务的优势之一。除此之外,相对稳定的高空拍摄和震撼人心的横幅“广告”,也是常规飞行器无法比拟的特点。


(图片来源于:网络)

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