专访 iRobot CEO Colin Angle:家庭机器人的挑战在于要认识真实的世界

2016-11-21 10:30 智能硬件 来源:思达派 查看原文

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“在现代快节奏的生活方式之下,人们不愿意也不一定有太多的时间来做家务,而家庭机器人则成为了一个很好的解决方式。”iRobot 的联合创始人兼 CEO Colin Angle 说到。

iRobot 是一家老牌的美国家用机器人公司,由 MIT 计算科学与人工智能实验室的三位师生创建于 1990 年,早先,其主要针对太空探测、搜索、扫雷等领域提供军用机器人。直到 2001 年开始,iRobot 才从军工开始转向消费级的家庭清洁机器人领域。2002 年,iRobot 推出的第一款家用机器人——Roomba,也成为了扫地机器人发展史上的“里程碑”。

然而,想要把企业重心从军用市场过渡到消费级领域并非一蹴而就。Colin Angle 表示,“我们通过不断的尝试和各种项目进行合作,来积累一些经验,比如 iRobot 此前和美国清洁巨头公司合作,了解机器人如何在清洁能力方面做出提高;也和一些军工企业合作,在机器人的安全系数上做出升级。”

之所以选择家庭机器人领域,Colin Angle 认为只有在现实当中有实现场景,并在生活中被大家所普遍使用的,才是有价值的消费级机器人,而家庭就是一个很好的应用场景。当然,想要被广大用户所接受,还需要把机器人的性能做得更好,价格也要更亲民。

irobot

iRobot 是在 2013 年开始进入中国市场,但到目前为止这家公司在中国仅仅销售 Roomba 和 Braava 两个系列的家用扫地机器人和擦地机器人。相对于其他领域的机器人,iRobot 生产的消费级机器人只需完成清扫这件事应该来说很简单。

不过 Colin Angle 并不这么认为,如今清扫机器人已逐步从原来的随机清扫发展到当前的路径规划式清扫中来。如果说原来的清扫机器人首要任务是功能实现的话,那么现在其主要任务已经变成质量和效率的提升,而这就需要机器人实现对家庭环境的识别和感知。

程序员要在电脑上模拟一个房间,让机器人学习非常简单,机器人可以清楚地知道物品的位置和大小,但在现实生活中机器人必须要利用计算机视觉算法去了解真实的环境。Colin Angle 表示,Roomba 系列最新款采用的就是视觉算法定位和识别技术。通过移动获得环境中特征点的深度信息,再经过计算机算法得出机器人与信标的相对位置,代入已知的信标位置坐标,解出机器人的绝对坐标来实现定位。

当然仅仅是定位还远远不够,还需要根据算法在认识家庭环境的基础上进行路径规划。而扫地机器人的自主寻路可以分为两种:随机覆盖法和路径规划式。前者并非是指毫无章法地在地板上随机移动,换言之在工程操作中“随机”也是一个难以达到的要求。Colin Angle 举例说道,Roomba 系列最新款可以通过视觉算法等技术来判断出相应的地面是否相对较脏,需要反复多次清扫,这主要就体现了机器人的自主判断能力。jiqirenMIT Media Lab 人机交互的科学家 Kate Darling 曾表示,家用电器和机器人之间的区别就在于自主感。虽然 Roomba 扫地机器人有着很强大的自主意识,但并不意味着它就能快速抢占中国市场。有数据显示,iRobot 的清扫机器人目前在中国以外的全球市场拥有 70% 的市场份额,但在中国市场还在跟新生代企业小米、传统家电巨商海尔等激烈地争夺市场。

相对于同行业竞品,Colin Angle 认为 iRobot 的优势在于其在全球市场多年来的销量、口碑以及产品的高质量。但是对于中国这个体量巨大且竞争激烈的市场,iRobot 为了适应本土化,考虑到中国家庭大多使用木质地板,比起吸尘器用户更多会偏向擦地机器人。所以还为中国市场特别定制了款能够同时完成喷水和拖地的 Braava Jet 机器人。

Colin Angle 觉得,随着中国人口老龄化的推进和人们生活水平的提高,两年之内中国就应该成为全球机器人最大的消费市场,这对于 iRobot 而言也是一个非常重要的战略布局点。据悉,在今年 9 月份,iRobot 已经正式在中国设立分公司。

机器的诞生,目的就是将人类从一些繁琐且无意义的事情中解放出来。在谈及公司的未来战略时,Colin Angle 透露,iRobot 未来更大的一个愿景,就是打造类似智能房子一样的家居整体环境,希望 iRobot 以后的产品能够更好地帮助房子有智能化的理解功能,不管人们在房子的哪个角落、哪个空间,只要通过它和这情景当中一些需要使用到的机器人进行相应的一个对话或一个互动来发出指令,就可满足人们的需求。

“这样生态情景的智能房子,可能由几部分不同的机器人互相协作、互相配合来解决一个问题,或者是某一个机器人作为整个大系统当中不可或缺的一个部分协调其他智能机器来实现。”Colin Angle 说。

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