嘴上不说身体却很诚实,揭秘苹果进军 VR 手里的底牌

2016-09-20 10:30 智能硬件 来源:思达派 查看原文

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截至目前为止,苹果没有发布任何 VR 产品,也没有公布清晰的 VR 战略。你或许会期待除了市场上的猜测之外,苹果什么时候会宣布一款 VR 产品产品。

对不起让你失望了。今年的 2016 苹果开发者大会上,库克和他的小伙伴们对此一句也没提。有意思的是,虽然苹果嘴上没说身体却很诚实。据媒体曝出的最新消息显示,苹果在今年夏天又挖了两名 AR/VR 领域的大牛,他们曾受雇于这个市场上颇为知名的两家公司:Oculus VR 以及 Magic Leap。

那么问题来了,既然苹果布局 AR/VR 产业那么久,那么库克手里到底有哪些牌呢?

一、疯狂收购

收购相关领域的技术公司一直被认为是苹果进军 AR/VR 的铁证,完成技术积累的最快方法就是把这些公司买下来,毕竟库克手里有超过 2 千亿美金的现金储备。有分析认为,苹果对 AR、VR 等技术研究的资金达到 104 亿美元。

PrimeSense:2013 年,苹果公司以 3.45 亿美元的价格收购了以色列传感器公司 PrimeSense。这项收购是苹果公司史上最大手笔的收购之一。PrimeSense 3D 的深度技术与动作感知技术,曾被用在微软的 Kinect 平台。PrimeSense 能够对物体和人进行高精度 360°扫描,对于 VR 应用来说是至关重要的技术。

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Metaio:2015 年 5 月,苹果收购了 AR 公司 Metaio。Metaio 旗下拥有产品 Metaio Creator,可以在几分钟之内便创造一个 AR 的增强现实场景。在被苹果收购之前,Metaio 曾为法拉利公司用 AR 技术打造过汽车展示空间。

Faceshift:2015 年 8 月,苹果又一次收购了一个名为 Faceshift 的 AR 公司。该公司的技术主要是通过 3D 传感器,实时捕捉用户的面部并将它们转化为 3D 虚拟图像。外界曾揣测,苹果或许会把 Faceshift 的技术用在 Facetime 聊天应用中。

Emotient:2016 年 1 月,苹果收购了主打面部表情识别与分析的企业 Emotient。Emotient 通过人工智能与机器自我学习机制,能够感知人类情绪。在 AR/VR 方面,Emotient 也可以用来制作适用于游戏或是社交网络分享的虚拟表情。

Flyby Media:2016 年,苹果收购 AR 公司 Flyby。Flyby 此前与谷歌的 Project Tango 项目合作,能够向同样持有谷歌设备的人发送“现实图像+信息”的 AR 内容。

二、拼命挖角

相互挖角似乎成了美国科技公司的优良传统。特斯拉至少从苹果哪里挖了超过 150 名的员工,而苹果汽车项目看起来也没少从竞争对手那里“抢人”。这套策略完全可以复制到 AR/VR 战略上,据称苹果已经组成了一个上百人的技术精英团队。

就像文章开头说的那样,美国媒体还发现,苹果近期完成了一些有趣的招聘。例如,苹果从现实增强创业公司 Magic Leap 挖来了视觉算法工程师李泽宇 (Zeyu Li,音),同时聘请了尤里·佩特罗夫 (Yuri Petrov) 为研究科学家,他在此前两年半时间里曾担任 Oculus VR 的研究科学家。

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苹果此前雇佣的最著名的虚拟现实技术人才,是计算机科学领域的道格鲍曼(Doug Bowman)教授。此前,他曾领导了弗吉尼亚理工大学的人机交互方面的研究工作,是虚拟现实和增强现实两方面的专家级人物。

苹果还挖来了此前在微软和 Lytro(开发了光场相机)从事 VR 和 AR 产品开发工作的人。甚至有几个雇员来自微软的 HoloLens 团队。

当然,还有很多 VR 专家被秘密雇佣。去年 12 月,苹果发出招聘信息,聘用有经验的 AR 和 VR 的技术工程师,其中一份招聘广告还写着被选中的将参与开发基于 VR 和 AR 的软件及工具,最终会被帮助苹果开发下一代的产品。

三、专利收集狂

就在苹果发布会之前,8 月 30 日,美国国家专利局在其官方网站上曝光了苹果公司疑似 VR 头显的最新专利, 动点科技当时也有相关跟进报道。 该专利列出一个头戴显示设备,可以将手机放入其内的框架,能够与苹果智能手机“配对”,以便查看手机屏幕上的特定图像。所提出的 HMD 将包含内置耳机,连接两台设备的闪电接口,像眼镜的外形,以及定制镜片。

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至于早期产品,2008 年,Apple 提交的专利文件显示,已经正在研发将 iPhone 作为显示器的头戴式 VR 设备,这款设备类似于 Google 的 Cardboard,拥有 3D 效果,支持眼球跟踪,声音以及指纹识别。而当时,Facebook 才成立不到 4 年的时间,Oculus 更是无从谈起。

目前,苹果已经就人显示系统、头戴式显示系统、3D 显示器等多个方面申请专利。有传言称,在 2000 年中期,史蒂夫·乔布斯在领导苹果时,就有一个内部团队打造了 VR 头盔的原型产品,并为该设备申请了专利。

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在今年 2 月,苹果概念设计师 Martin Hajek 在 一段视频 中,展示了苹果未来虚拟现实设备。在他披露的视频中,未来的苹果 VR 设备传承了一贯简约的设计风格:包括两个高分辨率的 AMOLED 显示器,借鉴了大量 Apple Watch 的工艺和设计元素,包括位于前额的 Apple Watch 同款跟踪传感器和表带等等。

四、看库克怎么说

从发布会上给足任天堂增强现实游戏《精灵宝可梦 Go(Pokémon Go)》时间,就可以看出苹果的重视程度了。发布会刚刚结束才一周的时间,苹果公司 CEO 蒂姆·库克 (Tim Cook) 在接受 ABC News 的采访时就谈到了他对 AR/VR 的看法:“AR 和 VR 是当前的两大热门技术,这两项技术都十分有趣。但我个人认为,至少从目前来看,AR 更有潜力。”

相比之下,库克更看好 AR 的商业潜力,但库克也并未排除苹果将来会发展 VR 的可能。他说:“VR 在游戏和教育方面确实有许多优势,这方面我们还是很感兴趣的。”

库克此前接受采访就表示:“增强现实 (AR) 确实非常棒。我们已经并将继续在这方面加大投入。 长期以来我们一直非常重视增强现实,我们认为这为客户提供了巨大的商机和机遇。 ”

在苹果发布 2016Q1 财报时,库克同样也谈到了他个人对于虚拟现实的看法。他认为,虚拟现实在未来将会成为主流。

总体来看,库克和他的高管们在谈论 AR/VR 时候都是比较谨慎和少见的。有分析认为,之所以如此谨慎,是因为移动端的 VR 用户体验还不那么好,苹果不会贸然宣布进入这个市场。不过,参考近一年来库克多次在公开场合谈论这个问题,至少从侧面看出苹果对此越来越重视,酝酿“大招”只是时间问题。

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